Wigan’s election

Wigan Application

Zaterdag kan Wigan Athletic zijn eerste hoofdprijs gaan pakken, als ze op Wembley winnen van Manchester City. Het zou een stunt zijn voor de club die pas 35 jaar in de Football League speelt. Pas in 1978 namelijk werd de club gekozen om mee te mogen spelen met de grote jongens. De club, opgericht in 1930 uit de as van het ter ziele gegane Wigan Borough dat van 1922 t/m 1931 in de Football League speelde, had 34 keer zonder succes meegedaan aan de zogenaamde election. Wigan Athletic was zo gefrustreerd over die afwijzingen keer op keer dat ze in 1972 zelfs een verzoek indienden bij de Schotse Football League om daar mee te mogen doen. Dat zou niet uniek zijn, want het Engelse Berwick Rangers speelt ook al decennia lang in Schotland. Maar Wigan ligt een stukje verder van de grens en ook dat verzoek werd geweigerd. Pas in 1978, na 46 jaar, zou Wigan eindelijk gekozen worden.

Dat Wigan zoveel afwijzingen kreeg, was niet eens zo gek. De Football League was tot en met 1987 gesloten en je kon alleen toegang krijgen als er een club failliet ging of je moest de election winnen. Non-League clubs konden zich aanmelden en namen het op tegen de vier clubs die onderin waren geëindigd. De Leagueclubs waren een old boys network en herkozen bijna altijd hun eigen clubs. Van 1932, toen Wigan Athletic, tot en met de promotie-degradatie regeling in 1987, werden er maar zeven keer Non-League clubs verkozen boven de ‘eigen’ clubs. Zeven club in 55 jaar! Er is overigens een patroon in te ontdekken, want de clubs die eruit vlogen waren bijna allemaal arme clubs in het noorden van Engeland en de clubs die werden herkozen speelden bijna allemaal een stuk centraler en kwamen uit het rijkere zuiden.

Zo moest in 1960 Gateshead, bij Newcastle, plaats maken voor Peterborough United. Twee jaar later ging Accrington Stanley failliet en nam Oxford United die plek in. In 1970 werd Bradford Park Avenue weggestemd ten faveure van Cambridge United. Twee jaar later was het einde verhaal voor Barrow, uit het afgelegen Cumbria, en kwam Hereford United in de Football League en in 1977 werd de meest afgelegen Leagueclub, Workington, vervangen door Wimbledon. De volgende op het slachtofferlijstje leek Southport te worden. Dat was ook een niet-salonfähige club, met een gaar stadion en een ongunstige locatie. Doordat ze in 1978 zo laag waren geëindigd, moesten ze meedoen aan de election. Vanuit de Non-League waren Wigan Athletic en Bath City de grootste uitdagers.

Bath City leek de betere kaarten te hebben. The Romans waren een club uit de chique stad uit het zuiden van Engeland en die hadden vaak de voorkeur van de overige Leagueclubs. Waar de andere drie clubs uit de League makkelijk werden herkozen, had Southport het lastig. Ze kregen maar 26 stemmen. Bath City kreeg er 23 en lag er dus uit. Het wachten was op de stemmen die Wigan Athletic kreeg, de enige ploeg de nog gekozen kon worden. Het bleken er ook 26 te zijn. Er kwamen een soort play-off tussen Southport en Wigan. Beide vooorzitters besloten flink te lobby’en. Bij Wigan was het een gevoel van nu of nooit. Het bestuur van The Latics lulde zich helemaal suf, deelde cadeautjes en complimentjes uit aan de stemmers en misschien dat er ook wat enveloppen met centen zijn uitgedeeld (vermoedens zijn dat er vaak geld werd betaald tijdens de election, maar die zijn nooit bevestigd).

Hoe dan ook, het had gewerkt. Wigan Athletic won met 29 stemmen tegenover 20 voor Southport en was eindelijk lid van de Football League. Southport zakte weg en kwam nooit meer terug, hoewel ze tegenwoordig in de Conference spelen. Wigan bleek een goede toevoeging te zijn en na vier jaar promoveerde de club al naar de Third Division. Midden jaren tachtig werden ze twee keer vierde daar en werd bijna de Second Division bereikt. Daarna stagneerde het wat en ging Wigan op en neer tussen de derde en vierde divisie. In 1995 nam miljonair Dave Whelan de club over, terwijl ze in de vierde divisie zaten. Hij beloofde de club naar de Premier League te brengen en dat lukte na promotie in 1997, 2003 en 2005. Sindsdien spelen ze op het hoogste niveau, erg knap voor een club met zo’n klein achterland. Hoogtepunt was de League Cup Final in 2006, maar dat is nu al overtroffen door de finale van de FA Cup en misschien winnen ze die wel.

Ondanks de verkiezing van Wigan Athletic, besloten de Non-League clubs dat ze zich moesten organiseren om een grotere vuist tegen de Football League te maken. Waar er tot 1979 drie aparte competities onder de FL zaten, kwam er nu eentje: de Alliance Premier Football League, dat later de Conference werd. Er werd voor gekozen om alleen de kampioen af te vaardigen naar de election om zo meer kans te maken. Dat was naïef, want de Leagueclub bleven hun eigen clubs herkiezen. In 1986 was de FA het beu en besloten ze het open te gooien met als gevolg dat in 1987 Lincoln City degradeerde en werd vervangen door Scarborough. Wigan Athletic is daardoor de laatste club die in de Football League kwam door middel van de election.

5 Reacties op “Wigan’s election

  1. En Wigan werd in 1978 niet eens kampioen van de NPL, dat was Boston United, dat ook al vaker was afgewezen. Overigens heeft ook Gateshead als Engelse club in 1974 meegedaan aan een Schotse election, maar toen werd Meadowbank Thistle gekozen.

  2. Weer een goed geschreven verhaal over de mysterieuze election. Mooi om te zien dat hier alle echt belangrijke facetten van het Britse voetbal te lezen zijn.

    • Die election heeft me altijd gefascineerd. Ik ben van plan om daar meer mee te gaan doen, maar dat is vrij pittig om allemaal uit te zoeken. Maar ooit komt het nog.

      • Maar was zo een election niet een beetje als presidentsverkiezingen in Wit Rusland waar tegenstanders van Lukashenko spoorloos verdwenen kort voor de verkiezing zodat het huidig bewind sowieso herkozen werd? Het aantal keer dat een club uit de League werd gestemd was zeer laag, en ik kan me voorstellen dat achter de schermen flink lobbywerk plaatsvond. In Schotland en Ierland heb je ook zo een verkiezingen (en Noord Ierland heeft het ook 1x gedaan recent toen men de competitie hervormde een paar seizoenen geleden, doch dit was eenmalig en nadien gold het standaard promotie-degradatie systeem weer) maar ik meen dat in Schotland je niet kan weggestemd worden vanwege bv slechte prestaties? Er zijn enkel elections als er een club wegvalt wegens bankroet? (het geval Annan die de plaats van het bankroete Gretna innamen als recentste voorbeeld … Rangers die vervangen werden door Rangers Version II kan je bezwaarlijk een verkiezing noemen, temeer daar het al lang vaststond dat die nooit uit de League zouden gehouden worden door bv Edinburgh City.

  3. Pingback: The Road to Wembley: Manchester City v Wigan Athletic | Doing the 116 Blog

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s