Sean Fallon: The Iron Man

Sean Fallon

Vandaag is Celtic-legende Sean Fallon (90) overleden. Fallon was niet alleen speler, assistent en scout van The Bhoys, maar ook een groot fan sinds zijn jonge jaren. Hij was een van de weinige topspelers in de zogenaamde ‘barren years’ van 1938 tot en met 1965 toen Celtic slechts één titel won. Fallon was ook belangrijk als assistent van Jock Stein. Hij was de zachte, zalvende hand, als spelers overhoop lagen met Stein. Hij had een geweldig oog voor talent en veel van de grootste spelers van Celtic werden door Fallon ontdekt. Wat Peter Taylor was voor Brian Clough, was Sean Fallon voor Jock Stein. De Ier vulde de Schot aan waar nodig en dat leverde grote successen op. Een terugblik op de carrière van de man uit Sligo.

“I can never hope to find words to express my feelings at becoming a member of the Celtic Football Club.”, dat waren de woorden die Fallon zei nadat hij voor Celtic tekende in 1950. Waar veel spelers tegenwoordig om de fans te paaien bij het tekenen zeggen dat ze vroeger in de pyjama van de club sliepen (om een paar jaar later ergens anders te tekenen), was Fallon echt al fan van Celtic. Dat komt door zijn zusje Lily. Die zwom in Lough Gil, een meer niet ver van Sligo. Ze kwam in de problemen en verdronk bijna. Gelukkig werd ze gered door ene Joe McMenemy. Sean nodigde hem meteen uit om hem te bedanken. Sean was toen, behalve fanatiek zwemmer, ook een goede voetballer en voetballers praten graag over voetbal. Daar ging het gesprek dan ook al snel over.

Joe McMenemy bleek de zoon te zijn van Jimmy McMenemy, een legendarische speler van Celtic. Jimmy McMeneny was in zijn carrière goed voor 168 goals in 515 wedstrijden voor The Bhoys. Hij won elfmaal de titel en zes Scottish Cups als speler van The Hoops.  Fallon zat met rode oortjes te luisteren. Een paar weken later arriveerde er een pakketje in Sligo voor Sean. Daarin zat een shirt van Celtic en het boek “The Story of the Celtic”, een geschiedenisboek over Celtic geschreven door Willy Maley, de eerste manager van de club. Fallon was meteen fan van Celtic en droomde ervan ooit voor ze spelen. En dat lukte via een lokale amateurclub, Longford Town, Sligo Distillery, Sligo Rovers en het Noord-Ierse Glenavon.

Fallon deed het meteen goed in een matige Celtic-team. Hij werd zelfs aanvoerder. In de acht jaar dat hij de hoops zou dragen, won hij vier prijzen. De Coronation Cup in 1953, de dubbel in 1954 en in 1957 de League Cup. Die laatste was een heel bijzondere, want een op papier superieur Rangers werd met 7-1 verslagen in de finale. “Hampden in the Sun” is de bijnaam van die wedstrijd geworden. Fallon, een pezig verdediger, stond bekend als “The Iron Man”, omdat hij nooit opgaf. Hij zwom in zijn jeugd altijd kilometers lang in de ijskoude meren rondom Sligo en daardoor was hij bikkelhard geworden. Fallon was geen smerige speler, maar schuwde het duel nooit. Hij noemde zichzelf een weinig bijzondere speler, die het vooral van hard werken moest hebben.

In 1958 stopte Fallon met voetballen, maar hij bleef bij Celtic betrokken. In 1962 werd hij assistent van Jimmy McGrory en was hij verantwoordelijk voor het aantrekken van veel jeugdspelers die later de Lisbon Lions zouden vormen. In 1965 moest McGrory vertrekken en leek Fallon de nieuwe manager te worden, met Jock Stein als assistent. Uiteindelijk besloot voorzitter Bob Kelly dat het andersom moest, achteraf misschien een goede keuze, want Fallon was eigenlijk te aardig en te zacht voor het vak als manager. Onder het duo Stein-Fallon won Celtic negen titels op rij, zeven maal de Scottish Cup en ook nog eens zes League Cups. De kroon op het werk zou de Europa Cup I van 1967 zijn met de zogenaamde Lisbon Lions.

Later werden nog veel spelers gehaald op advies van Fallon. Spelers die ieder Celt nog wel zal kennen en tot de beste spelers in de hoops ooit behoren: Kenny Dalglish, Danny McGrain, Lou Macari, George Connelly, David Hay, Paul McStay en Pat Bonner, om maar eens wat namen te nomen. Stein had zoveel vertrouwen in de scoutingcapaciteiten van Fallon dat hij zelden een speler ging bekijken als zijn assistent hem adviseerde die aan te trekken. Hij geloofde zijn vriend blind. De twee hadden een geweldige wisselwerking en bleven na hun tijd bij Celtic nog bevriend. In de jaren na de dood van Stein in 1985 vertelde Fallon zijn urenlange gesprekken met zijn vriend het meest te missen.

Iedere augustus krijgt de Schotse kampioen van het jaar ervoor de “League Flag” uitgereikt. Dit jaar was het extra bijzonder, omdat Celtic in 2012 125 jaar oud werd. Speciaal voor die gelegenheid werd Sean Fallon gevraagd of hij dat wilde doen en dat deed hij natuurlijk graag. Hij vond het een geweldige eer. Daarnaast werkte hij de afgelopen tijd mee aan een biografie en documentaire over zijn leven, die beiden later dit jaar verschijnen. Er is ook een geweldig Twitteraccount onder de naam @SeanFallonCelt waarop allerlei dingen over de carrière van Fallon worden geplaatst met vaak heerlijke foto’s. Het is jammer dat Fallon net niet het verschijnen van zijn bio heeft meegemaakt, maar gelukkig heeft hij de “League Flag” nog mogen uitreiken. Het is de man gegund. Een ware legende.

6 Reacties op “Sean Fallon: The Iron Man

  1. Als Celtic fan van de Lisbon Lions periode heb ik wederom genoten van dit stuk. Fallon is idd n grootheid binnen de ‘Celtic-familie’ . Stonden weer veel wetenswaardigheden in vermeld en ben dus weer n stukje wijzer geworden ten aanzien van Celtic!

  2. William van Holsteijn

    N tip in deze dagen gevuld met sneeuw; bekijk de site ‘Old Celtic Images’
    600 pagina’s oude Celtic foto’s met beschrijvingen erbij. Heb je wat te doen!
    Ik heb wat betreft Jinky, Parkhead en Hampden Park een eigen document gemaakt!

  3. Heel kleine nuance: Longford United speelt in de League of Ireland (nu in tweede afdeling maar ze waren jarenlang een vaste waarde in de subtop op het hoogste niveau) en is dus semi-professioneel eerder dan amateur. Ik ben daar meermaals geweest toen ik in Dublin woonde en Shelbourne tegen hen moest spelen. Qua stadje erg obscuur: 1 enkele straat met een paar pubs en voorts geen bal te beleven, maar het stadion (dat aan de rand van het dorp ligt) is wel 1 van de betere stadions van Ierland. Halverwege het vorige decennium heeft Longford zelfs een paar keer de UEFA Cup mogen spelen. Of heb je het in de zin “via een lokale amateurclub, Longford Town”, over twee verschillende entiteiten?

    Ben geen Old Firm liefhebber maar het moet gezegd: Celtic is wel een club die haar historie koestert en actief inzet toont om het verleden uitgebreid te documenteren en herinneren. Dat zouden meer clubs moeten doen. Het is misschien toeval maar de weinige andere clubs die dit doen zijn namen als Barcelona, Athletic Bilbao, … Is het de sociaal-culturele achtergrond waardoor de spelers vaak heel lang bij de club blijven en na hun carriere de staff vervoegen?? Anderzijds zie je ook bij bv Liverpool dat het verleden heel levendig in stand gehouden wordt en dat spelers vaak heel lang bij de club blijven en na hun carriere een functie binnen de club krijgen, nochtans is dat een club zonder politieke of sociaal bijzondere context om de spelers het gevoel te geven verwant te zijn met de club eerder dan een passant die er zijn beroep (profvoetballer) komt uitoefenen.

    In de lokale bibliotheek lag een boek over “iconische voetbalclubs”, met de voorspelbare namen zoals Juventus, AC Milan, Real Madrid, Manchester United, Bayern, Barcelona, Liverpool, … Tussen die rij absolute grootmachten stond ook een hoofdstuk over Celtic, een erg uitgebreid hoofdstuk zelfs. An sich had ik geen Schotse clubs verwacht in dat boek gezien ze zich focusten op de Europees zeer succesvolle clubs (Celtic heeft ook Europees succes geboekt maar het waren eerder bepaalde jaren of periodes in plaats van constante goede resultaten) maar het boek zei dat de club uniek was door de sociale rol die ze in de gemeenschap vervulde sinds haar ontstaan, en door (citaat uit het boek) “de beste supporters van Europa”. Valt inderdaad niet te miskennen dat Celtic een historiek heeft die veel specialer is dan een lange lijst Europese bekers, en dat de club ook meer dan de doorsnee club moeite doet opdat de iconen uit (ver) verleden nooit zouden vergeten worden.

    • Het zijn twee verschillende entiteiten. Die lokale amateurclub was McArthurs uit Sligo.

      • OK, dat is duidelijk. Wel opmerkelijk dat iemand die eigenlijk steeds bij kleine clubs speelde (want Longford en Glenavon zijn geen hoogvliegers, zelfs naar Ierse normen). Celtic moet dan wel een erg goed scoutingsapparaat hebben, want scouts gaan zelden op talentenjacht in Ierland en zeker niet bij clubs die geen traditionele topclubs zijn. Je kan misschien eens een scout zien bij Linfield, Glentoran, Derry, Shamrock Rovers en zo, maar Longford en Glenavon ? Anderzijds meen ik dat Celtic (maar ik weet niet of dat pas recent kwam of al lang bestaat) trainingskampen organiseert in Ierland voor jonge voetballers om de band met de club te versterken. Ongeacht hoe obscuur de club waarvoor je voetbalt, als je op zo een trainingskamp het geluk hebt dat je indruk maakt kan je plots zonder veel tussenstappen toch bij een absolute topclub belanden. Ik zag toen ik in Dublin woonde (2004 – 2005) nu en dan affiches voor zulke trainingskampen (“Train the Celtic Way” stond op die affiches) , ik weet niet welke leeftijdscategorieën de doelgroep waren maar het leek me wel eerder om jeugdspelers te gaan.

        Sowieso is scouting door de goeie vluchten, ferries en autostrades nu veel eenvoudiger geworden dan in die tijd van Sean Fallon. Dus om van Glenavon naar Celtic te trekken is een wel heel grote stap, alleen al opgemerkt worden door buitenlandse scouts is niet evident in Noord Ierland (en zeker niet als je niet voor de Grote Twee speelt). Glenavon is een middenmoter in Noord Ierland die slechts occasioneel in de buurt kwam van Linfield en Glentoran (en toen nog Derry ook) dus de stap naar een topclub als Celtic is wel heel opmerkelijk. Maar goed, zulke verhalen maken ook het voetbal mooi. Dat spelers ondanks gebrek aan professionele omkadering in het jeugdvoetbal dan toch ontdekt worden en het bij die grote club dan nog waarmaken ook.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s