Conference South Final: Dartford v Welling United

Waar ik in North niet ontevreden was over het verloop van de competitie, was het in South helemaal feest. Woking als kampioen was mooi en dat Chelmsford, een club met een verschrikkelijk stadion, de play-offs misliep was nog mooier. Ik hoopte daarna dat Dartford zou winnen van Basingstoke en dat kwam ook uit. In de andere halve finale, tussen Welling en Sutton, had ik niet echt een favoriet, want dat zijn allebei leuke clubs met toffe stadions. In North ben ik vol voor Gainsborough, maar deze finale in Dartford is een win-win situatie. Beide wil ik zeker bezoeken als ze promoveren (Dartford v Ebbsfleet is jumjum), ook al ben ik al wel eens bij Welling geweest.

Dartford is vooral bekend vanwege de Dartford Crossing en de Rolling Stones. De voetbalclub komt pas op de derde plaats. Terecht misschien, maar toch zijn het geen pannenkoeken. De club werd in 1888 opgericht en speelde jarenlang in de Kent League. De club kende veel Schotse invloeden en dat had een positief effect op het veld. In zowel 1936 als 1937 bereikten The Darts de derde ronde van de FA Cup en daarmee was het de eerste club buiten de Football League die dat lukte. Na WO II ging Dartford in de Southern League spelen en was het een van de betere non-League clubs van het land. Ze bereikten ook regelmatig de eerste ronde van de FA Cup en haalden hier en daar een stuntje uit. Ook leverde de club regelmatig spelers af aan clubs op het hoogste niveau.

In 1974 wonnen The Darts de Southern League en deden ze een serieuze poging om in de Football League te worden gekozen, maar de poorten bleven dicht. Dartford miste ook het debuutseizoen van de Conference (1979/1980), maar twee jaar lukte kwamen ze daar toch in terecht. Meteen degradeerde de club weer. In 1984 kwamen ze weer terug en werden ze meteen derde, maar niet lang daarna (in 1986) vlogen ze er weer uit. Het is het laatste jaar in de Conference tot nu toe. In 1988 klopte Maidstone United aan bij Dartford. Zij hadden hun eigen stadion verkocht en wilde graag komen groundsharen op Watling Street. Op dat moment leek dat geen probleem, maar het zou de ondergang van beide clubs betekenen. In 1989 werd Maidstine namelijk kampioen van de Conference.

De Football League vond dat er wel wat aanpassingen nodig waren aan het stadion. In 1992 ging Maidstone failliet, want er was teveel geld aan spelers en het op orde brengen van het stadion uitgegeven. Van een kale kip is niets te plukken, dus mocht Dartford opdraaien voor de kosten aan het stadion. Twee jaar later waren ook zij failliet, maar gelukkig namen de fans de boel over. Zij slaagden erin om het jeugdteam op de been te houden, zodat ze geen nieuwe club hoefden op te richten. Het seizoen erop werden ze toegelaten in de Kent League. Het stadion was verkocht om schulden af te lossen en Dartford ging groundsharen op Park View Road, het stadion van Welling…

Doel van de fans was om weer terug te keren in Dartford en op 11 november 2006, twaalf jaar nadat ze Dartford hadden moeten verlaten, waren ze weer terug. Het stadion zat helemaal vol met meer dan 4000 man en Dartford won met 4-2. Nadat ze terug waren, kon de blik op het sportieve. Dartford speelde op dat moment in de Isthmian League Division One South, het achtste niveau. Dat lukte en in 2008 werd de club kampioen en mocht naar Isthmian Premier om twee jaar later daar weer kampioen te worden. Vorig jaar debuteerde Dartford in de Conference South en werd daarin netjes tiende. Dit jaar waren ze lange tijd de enig belager van Woking, maar werden ze uiteindelijk tweede. Maar ook al promoveren ze niet, de fans hebben een wereldprestatie geleverd door de club terug te krijgen in de gemeente en sportief weer op de rails te zetten.

Waar Dartford al een oud beestje is, is Welling dat zeker niet. De club werd pas in 1963 opgericht en speelde de eerste jaren in obscure competities. De club speelt in de schaduw van Charlton en werd ook opgericht door een ex-speler van die club: Sydney Hobbins.  Het was meer een vriendenteam en pas in 1977 begon er wat schot in de zaak te zitten. Welling ging namelijk in een echt stadion spelen: Park View Road van Bexley United, dat failliet was gegaan. Een echt stadion schept wel wat verplichtingen en Welling besloot zich aan te sluiten bij de Athenian League. In 1981 kwamen ze terecht in de Southern League South (dat is erg zuidelijk) en een jaartje later zaten ze in de Southern Premier, nog maar een divisie verwijderd van de Conference.

In 1986 werd Welling kampioen van de Southern Premier League en de voormalige vriendenclub vond zichzelf ineens terug op het hoogste non-League niveau. Daar hielden ze het maar liefst dertien seizoenen vol, erg knap voor een kleine club als Welling. De zesde plek in 1990 was een positieve uitzondering, want meestal moesten The Wings oppassen voor degradatie. In 1999 hadden ze eigenlijk moeten degraderen, maar doordat Barrow uit de Conference werd gegooid, bleef Welling erin. Het jaar erop werden The Wings weer twintigste, maar ditmaal was er geen club die failliet ging. Welling viel weer terug naar de Southern Premier League, eigenlijk hun natuurlijke niveau.

Daar deden ze lekker mee. Welling had zelfs voor het eerst een cuprun, die uiteindelijk door Reading werd gestuit. Bij de oprichting van de Conference South, zat Welling net in het linkerrijtje. Zij mochten dus meedoen. Ze begonnen moeizaam, maar uiteindelijk waren ze ruim voor het einde veilig. Sindsdien hebben ze zich redelijk genesteld in de Conference South en vorig jaar werden de play-offs op een puntje na gemist. Knap, want er waren wat financiële problemen dat seizoen die uiteindelijk door de fans werden opgelost. Dit jaar was het op dat vlak een stuk rustiger en op het veld ging het goed. Om de titel hebben ze niet echt meegedaan, maar al maanden stonden ze op plek drie en die werd uiteindelijk vastgehouden. Waar in de andere twee Conferences de nummers vier en vijf in de finale staan, zijn het in South gewoon de nummers twee en drie.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s