The Northwich derby

Northwich Victoria is door Deloitte & Touche het stadion uitgegooid. Ze zijn nu officieel dak- en thuisloos. In Tilburg zouden ze nu bij Pater Poels moeten aankloppen. Maar waar nu te spelen? Het ligt voor de hand dat ze uitwijken naar het Wincham Park van plaatsgenoot Witton Albion. Die hebben een behoorlijk stadionnetje en het ligt op amper tien minuten lopen van het Victoria Stadium, waar Northwich Victoria tot gisteren speelde. Tien jaar geleden speelden ze ook voor drie seizoenen bij Witton Albion, maar dat was geen succes. Beide clubs haten elkaar en dat zorgt voor een derbysfeer die bijna ongekend is in het non-league voetbal. Tijd dus om eens naar Northwich te gaan en te kijken wat er daar nu allemaal aan de hand is tussen beide clubs.

Waar ligt dat Northwich precies, hoor ik jullie al denken. Het is een plaatsje dat tussen Stoke-on-Trent en Manchester ligt. Een weinig bijzonder stadje waar zo’n 20.000 mensen wonen. Er gebeurde zelden wat, totdat er eind 17de eeuw zout werd gevonden. Geen snufje zout, maar echt gigantische velden. Het leverde de stad welvaart op. Het motto van Northwich is dan ook “Sal est Vita” oftewel “Zout is Leven”. Northwich Victoria had vroeger dan ook de bijnaam The Saltmen. Helaas is die in ongebruik geraakt. Erg jammer, want ik mag graag verwijzingen zien naar de historie van steden in bijnamen van clubs. Gelukkig zien we die nog wel in het logo van Witton Albion, waar twee zouthakbijlen te zien zijn.

Voetbal in Northwich schoot wortel in de jaren zeventig van de 19de eeuw. In 1874 werd Northwich Victoria opgericht en is daarmee een van de oudste clubs ter wereld. In plaats van “Town” als achternaam, kozen ze voor “Victoria”, ter ere van Koning Victoria. Het eerste succes was het bereiken van de finale van de Welsh Cup – Northwich ligt relatief dicht bij de grens met Wales en die clubs mochten toen ook meedoen – in 1882. Dat succes smaakte naar meer en Northwich Victoria wilde meer en daarvoor waren er betere, en dus duurdere, spelers nodig. Een deel van de leden was het hier niet mee eens. Die wilden liever een amateurclub blijven. Het zorgde voor een schisma in Northwich en in 1887 was Witton Albion een feit.

De stadions van beide clubs, Drill Field van Northwich Victoria en Central Ground van Witton Albion, lagen op een steenworp afstand van elkaar. In 1892 werd de Football League uitgebreid met een tweede divisie, de huidige Championship. De ambitieuze bestuursleden van Northwich Victoria slaagden erin om hun club daarin te krijgen. Ze werden meteen zevende, slechts een puntje achter het huidige Manchester City. Daar zouden ze nu meteen voor tekenen. Het tweede seizoen werden ze echter laatste en het bestuur besloot dat er in Northwich geen plek was voor een profclub en gaf aan zich terug te trekken. Dit ondanks leuke resultaten, zoals een 5-3 overwinning op Newcastle en een 2-2 tegen Arsenal.

Nadat Northwich Victoria zich had teruggetrokken, was het gelach van Witton Albion goed te horen. Hadden zij het toch goed gezien. Maar in de loop der jaren bleek Northwich Victoria vaak de bovenliggende partij te zijn. Als de clubs elkaar troffen, was het hele stadje van slag. Tumbleweed rolde door de straten. De hoogste gate ooit tijdens een voetbalwedstrijd in Northwich, was dan ook tijdens een derby. Op Goede Vrijdag 1949 kwamen er maar liefst 11290 mensen op een competitiewedstrijd tussen beide clubs af. Drill Field knapte bijna uit elkaar. De mannen van Victoria wilden wraak, want eerder dat seizoen had Witton Albion nog met 1-3 gewonnen tijdens de eerste FA Cup pot die beide clubs tegen elkaar speelden. Northwich won en de eer was gered.

Opvallend is dat wedstrijden in de FA Cup meestal werden gewonnen door het kleinere Witton Albion. In totaal troffen ze elkaar zesmaal in dat prachtige toernooi en Witton won viermaal, waaronder een 1-6 afstraffing in 1966. Deze overwinning staat nog altijd het hoog in aanzien bij de Wittoners en ze wrijven dat de Northwichers dan ook graag in. Bij Northwich wijzen ze dan weer graag op de successen die de club heeft gekend. In 1979 waren ze een van de oprichters van de Conference en toen ze in 2005 degradeerden, waren ze de enige club die er vanaf het begin af aan had ingezeten. Pas sinds dit seizoen zijn ze voorbij gestreefd door Kettering Town op de eeuwige ranglijst van de Conference en als Kidderminster dit seizoen nog vijftien punten haalt, zakt Northwich Victoria naar de derde plek.

Maar dat neemt niet weg dat Northwich Victoria een van de grote clubs in de Engelse non-league was en dat in potentie nog altijd is. Witton Albion speelde altijd op een meer bescheiden niveau, totdat ze 1991 ineens afgetekend kampioen werden van de Northern Premier League en naar de Conference mochten promoveren. Een kleine stad als Northwich met twee clubs in de Conference? Het moest niet gekker worden. Het waren de gouden jaren voor Albion, want door de verkoop van de Central Ground in 1989 aan supermarktketen Sainsbury’s, was er ineens wat geld. Bij Witton Albion waren ze allang niet meer roomser dan de paus en werd er ook gewoon betaald. Dat resulteerde in een mooie cuprun in 1990 en een wedstrijd tegen Bolton Wanderers. Die kwam live op tv en miljoenen mensen zagen Witton Albion zich dapper verweren, om uiteindelijk met 1-2 te verliezen.

Dat tv-geld werd weer in de club gestoken met als gevolg de promotie naar de Conference. De derby leefde weer als nooit tevoren. De eerste was op Boxing Day, in het Drill Field stadion van Northwich Victoria. The Vics wonnen met 3-0 en trapten daarmee Albion richting de degradatieplekken. De verhoudingen waren weer duidelijk, volgens de fans van The Vics. Maar dat bleek wel mee te vallen. Eind april werd de tweede pot 1-1, maar ondertussen was Witton Albion aan een opmars bezig. Een opmars die ze uiteindelijk op plek tien zou brengen, precies een plekje boven Northwich Victoria. Een jaartje later wonnen beide clubs met 1-3 op het veld van de ander. Ditmaal was het wel Northwich Victoria dat boven het kleine broertje eindigde (plek elf tegenover zeventien). Het was wel zuur voor The Vics dat juist dankzij die 1-3 nederlaag op Drill Field Witton erin bleef.

In 1993/1994 kwamen beide clubs elkaar voor het laatst tegen in de Conference. Witton Albion eindigde stijf onderaan en vloog eruit. Toch was het Witton dat in de onderlinge duels de overhand had: de kerstdagenpot werd 0-1, terwijl in de eigen Central Ground 1-1 werd. Conclusie na drie seizoenen Conference, was dat beide clubs twee keer hadden gewonnen, twee keer hadden verloren en dat het twee keer gelijk was geworden. Hoe evenwichtig wil je het hebben? De fans van Northwich Victoria waren blij dat de rivaal was gedegradeerd, maar de penningmeester baalde wel. De onderlinge duels hadden veel publiek getrokken en daarmee de portemonnee goed gevuld. Overigens was de degradatie in 1994 de eerste ooit in de geschiedenis van Witton Albion.

Daarna werd het weer rustig in Northwich. Witton Albion degradeerde in 1997 zelfs uit de Northern Premier League en volgens de fans van Northwich Victoria was de club daarmee onbelangrijk geworden voor ze. De ware rivaal was voortaan Altrincham, want die speelden tenminste op hetzelfde niveau. Verder vonden de fans van The Vics dat de duels tegen Witton Albion geen echte derby’s meer waren, want die club speelde na de verhuis in 1989 voortaan in Wincham, een voorstadje van Northwich. Daarmee was Northwich Victoria de enige echte club van Northwich geworden. Maar iedereen weet dat irony a bitch is en dat zou nu ook weer blijken.

In 2002 vonden projectontwikkelaars, de grootste vijanden van stadionliefhebbers, de grond van Drill Field wel erg interessant. Waar kun je anders zo’n lap grond midden in de stad kopen? Voor 1.3 miljoen pond werd het stadion overgenomen. De club kon bijna niets anders, want de onderhoudskosten aan het stadion begonnen hoog op te lopen. Dankzij de Health & Safety maffia, die andere vijand van oude stadions, moesten er allerlei aanpassingen worden gedaan die bijna niet meer te betalen waren. Het bestuur van Northwich Victoria besloot daarop de boel in te pakken en te gaan groundsharen in het Wincham Park, inderdaad het stadion van Witton Albion. De fans van beide clubs waren verbijsterd. Veel fans van Northwich Victoria besloten de boel te boycotten.

Drie seizoenen lang werd er met pijn en moeite een stadion gedeeld. Het waren financieel zware seizoenen voor Northwich, die 250.000 pond per jaar verloren. Het veld van Witton Albion zag er ook niet meer uit en het stadion werd daardoor door de fans van Northwich die nog wel gingen  “The Swamp” genoemd. Zelfs vandaag de dag worden fans van Witton Albion “The Swampmonsters” genoemd. Na drie jaar konden ze eindelijk vertrekken, maar niet terug naar Northwich. Ook The Vics konden daar geen goedkope grond vinden en moesten hun heil zoeken op een industrieterrein in Wincham. Sterker nog, het Victoria Stadium ligt op een steenworp afstand van Wincham Park. Het is zo’n tien minuten lopen. Ongeveer even ver als de afstand tussen het oude Drill Field en het oude Central Ground. Irony is inderdaad een bitch.

Sinds de verhuis gaat het niet best met Northwich Victoria. Ze vlogen uit de Conference en gingen ondertussen al drie keer in administration. Dat de club nog bestaat, mag een wonder heten. Het stadion is ook geen eigendom van de club en is, sinds het faillissement van het onroerend goed bedrijf dat het in bezit had, in handen van Deloitte & Touche. Al sinds 2007 probeert de club het stadion in handen te krijgen, maar het is gewoon te duur voor de club. Ondertussen is Northwich Victoria afgezakt naar de Northern Premier League (tegenwoordig het zevende niveau). Met Witton Albion gaat het niet veel beter, want die spelen zelfs een divisie lager in de  Northern Premier League North. In zowel 2007 als 2008 werden ze tweede en bereikten ze bijna de Conference North, maar in 2009 volgde ineens een verrassende degradatie.

Dat de clubs, ondanks dat ze elkaar een tijdje niet hebben ontmoet, elkaar het licht in de ogen niet gunnen, bleek wel in 2009. Northwich Victoria bereikte de eerste ronde van de FA Cup en trof Charlton. Geweldig voor de club, want dit betekende kassa. Een van de bestuursleden van Witton Albion reageerde meteen slim, door op een forum voor Charlton-fans ze uit te nodigen om vooraf naar Wincham Park te komen. De club bood parkeerplekken aan en volop eten en drinken, voordat ze naar de wedstrijd zouden gaan. De fans van Northwich Victoria werden gek, want zij konden het geld van de Charlton-fans goed gebruiken. Er volgde een ordinaire ruzie, waarbij Witton Albion ervan beschuldigd werd dat zij er alles aan deden om Northwich Victoria geld door de neus te boren.

Twee clubs in een relatief kleine stad, in Nederland en – vooral –  België was er al lang opgeroepen tot een fusie. Hier in Northwich gaat dat niet. Beide clubs haten elkaar en gaan liever kapot, dan dat ze een grote club gaan vormen. Daar is wel iets voor te zeggen, want ik ben ook geen liefhebber van fusies en juist wel van derby’s. Ik ben dan ook benieuwd of Northwich Victoria ditmaal weer gaat groundsharen met Witton Albion. In januari 2009 was de club ook even buitengesloten door de eigenaar van het stadion en toen speelde Northwich Victoria een wedstrijd bij Altrincham. Misschien dat ze daar ditmaal weer gaan spelen. Overigens mag van mij de derby volgend jaar weer gespeeld worden. Het zit er ook wel in. Momenteel staat Witton Albion vierde en Northwich Victoria tweede, maar het lijkt me dat die wel zullen wegzakken, nu ze stadionloos zijn. Met een beetje mazzel promoveert Witton en komen ze elkaar volgend jaar weer tegen.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s