The End of Darlo?

Bobo’s zijn vaak nare mannetjes. Ze proberen geld uit de club te halen door de hoofdtribune in de fik te steken om de verzekering te tillen (Doncaster), door het stadion te verkopen aan projectontwikkelaars (York), door een gigantische huur te vragen (Rotherham) of door goede spelers te verkopen en het geld in eigen zakken te steken (ontelbare clubs). Verder heb je ook nog bobo’s die het niet voor het geld doen, maar voor hun ego. Een goed voorbeeld daarvan is George Reynolds, ooit voorzitter van Darlington. Hij was het die een megalomaan stadion wilde hebben dat zijn eigen naam droeg. De gevolgen daarvan zijn nog altijd voelbaar en het zou zomaar kunnen dat daardoor binnenkort de stekker uit Darlington wordt getrokken na 129 jaar.

Gaat er een succesvolle club verloren als Darlington failliet gaat? Nee, dat niet. In de 88 jaar dat The Quakers in de Football League speelden, zaten ze slechts zes seizoenen niet in de kelderdivisie. Het is een van de minst succesvolle profclubs die Engeland heeft gekend. Maar is dat erg? Ik vind van niet. Ik heb eigenlijk meer met obscure clubs, dan met de succesvolle. Vooral als ze in zulke afgelegen oorden spelen als Darlington. Een stad waar je echt niet dood gevonden wilt worden. De stad, door Daniel Defoe ooit beschreven met de zin “nothing remarkable but dirt”, ligt in een verlaten noordoost hoek van Engeland. Niet ver van het al even deprimerende Middlesbrough. Geen plek waar je als toerist snel komt.

Als je in zo’n weinig inspirerende omgeving woont, ga je zoeken naar vermaak. Rondhangen op straat of een gangbang houden, werd destijds nog niet echt gewaardeerd. In Darlington kozen ze er daarom voor om een voetbalclub op te richten en in juli 1883 was Darlington FC een feit. Al snel werden The Quakers, genoemd naar geloofstroming die erg dominant was in de stad, een van de toonaangevende clubs van Noord-Engeland. Darlington was een van de oprichters van de Northern League, de een-na-oudste competitie ter wereld waar ze in 1896 en 1900 kampioen van werden. En verder bereikten ze tweemaal de halve finale van de FA Amateur Cup. In 1908 wilde de club hogerop komen en werd professioneel. De club besloot daarop om zich ieder jaar in te schrijven voor de elections om in de Football League te komen en in 1921 werden ze gekozen.

Daar volgden vele onsuccesvolle jaren, met als dieptepunt de degradatie naar de Conference in 1989. Het bleek een geschenk uit de hemel te zijn, want die competitie werd meteen gewonnen. Een jaar later werd het nog gekker, want Darlington won ineens de Fourth Division. In Darlington wisten ze niet wat ze meemaakte. Na al die waardeloze jaren ineens twee titels op rij! Het was ook te mooi om waar te zijn, want het jaar daarop werd Darlo 24ste en laatste en waren ze weer terug in de kelderdivisie. Promotie kwam niet meer in zicht en met slechts dertig punten vloog Darlington in 2010 kansloos naar de Conference. Daarin eindigde de club vorig jaar als zevende, maar wel werd de FA Trophy gewonnen.

De ellende van Darlington begon eigenlijk in 1937, toen George Reynolds werd geboren. In de jaren vijftig en zestig werd hij rijk met criminele activiteiten, zoals het openbreken van kluizen en het smokkelen van goederen. Na een tijdje in de cel te hebben gezeten, besloot hij zakenman te worden. Een heel goede zelfs. Hij handelde in keukens en werd rijker dan Ben Mandemakers. Op zijn hoogtepunt had Reynolds 300 miljoen pond op z’n bankrekening staan en dan ga je gekke dingen doen, zoals een voetbalclub kopen. In 1999 was het zo ver en nam hij het financieel armlastige Darlington over. Binnen een aantal jaar zou Darlo tussen Sunderland, Newcastle en Middlesbrough in de Premier League spelen, beloofde hij aan de fans.

Reynolds was erg populair, want meteen werd Darlington vierde in de competitie. Slecht door een 1-0 nederlaag tegen Peterborough in de finale van de playoffs, promoveerde de club niet. Ondertussen beloofde Reynolds de fans grote namen. Faustino Asprilla werd op een haar na aangetrokken in 2002 en had zelfs al een ereronde in Feethams gelopen, voordat hij voor de oliedollars in het Midden-Oosten koos. Verder wilde Reynolds een nieuw stadion. De fans zaten daar eigenlijk niet op te wachten, want Feethams was voor een club als Darlington echt een perfect stadionnetje. Er stond pas een nieuwe hoofdtribune en voor de rest konden de fans lekker staan op de terracing. In de rust was het mogelijk om van de ene staantribune naar de andere te lopen, om zo het team te zien scoren. Uniek in het profvoetbal.

Verder was Feethams het spirituele huis van de club, want al sinds de oprichting speelde Darlo daar. Sterker nog, al vanaf de jaren zestig van de negentiende eeuw waren er clubs die op de velden van dat cricketstadion speelden. Feethams was een heel apart stadion. Om er te komen moest je door de Twin Towers van het cricketstadion heen, om zo in het voetbalstadion te komen. Ondanks de charme van het stadion heeft de club er ook veel pech gehad. In 1960 werden er floodlights geïnstalleerd en nadat die voor de eerste keer werden gebruikt, zorgde een vonk ervoor dat de West Stand gedeeltelijk afbrandde. In 1997 werd de East Stand vervangen en mede daardoor kwam de club diep en schulden en werden ze overgenomen door George Reynolds. Maar ondanks alles hielden de fans van het stadion, dat zo dicht bij het centrum lag.

Reynolds was niet gevoelig voor die argumenten en zei dat als de club wilde groeien, ze een groter en moderner stadion nodig hadden. In 2003 was het klaar. Het had 20 miljoen pond gekost, maar dan heb je ook wat. Het stadion, dat de provisorische naam Darlington Arena had gekregen, had 25000 plaatsen (Darlington heeft slechts 97000 inwoners), was multifunctioneel en had verder alle voorzieningen. Er was wat gemor over het feit dat het een nogal grijs gebouw uit het centrum was, maar het stadion zou het begin zijn van een nieuw tijdperk inluiden en daar horen vanzelfsprekend opofferingen bij. Met pijn in het hart werd afscheid genomen van Feethams, maar deze kolos zou ervoor zorgen dat Darlington na 120 anonieme jaren eindelijk op de voetbalkaart zou komen.

In de aanloop van het nieuwe seizoen, maakte George Reynolds de nieuwe naam van het stadion bekend. Er werd al volop gespeculeerd hoe het nieuwe stadion zou gaan heten. Zou het worden genoemd naar een legendarische speler? Of een clubman? Of misschien had de nieuwe stadionnaam wel een link met het Quakerverleden van de stad? Maar het zou niets van dit alles zijn. George Reynolds noemde het nieuwe stadion de Reynolds Arena. Het woord bescheiden kwam niet echt in het woordenboek voor van deze zakenman, maar als eigenaar van de club kon hij doen wat hij wilde. De fans waren verbijsterd, maar moesten dit slikken. Ze begonnen wel door te krijgen dat er voor succes een heel grote prijs moest worden betaald.

Ondanks de verschrikkelijke naam, kwamen er maar liefst 11600 mensen op de eerste wedstrijd af. Tegen Kidderminster Harriers verloor Darlo met 0-2 en het zou een voorteken blijken. In Engeland hebben ze een term voor iets dat heel waardevol is, maar eigenlijk veel te duur om te bezitten: een White Elephant. De Reynolds Arena zou ook een witte olifant blijken te zijn, want het stadion mocht dan wel groot en modern zijn; het was zelden voor meer als 1/5 gevuld. Ondertussen bleek dat Reynolds iets te veel had uitgegeven en in januari 2004, amper een paar maanden na de opening van het stadion, plaatste hij de club in administration. De rekeningen konden niet meer betaald worden.

Reynolds koos het hazenpad en verliet prompt de club. Die zat nu met een veel te groot stadion en verloor wekelijks duizenden ponden. Met het vertrek van Reynolds kreeg het stadion meteen een andere naam: The New Stadium. Een paar maanden later werd de naam opnieuw veranderd. Ditmaal in het afgrijselijke Williamson Motors Stadium. Weer een jaar later werd de nieuwe naam de 96.6 TFM Darlington Arena, in 2007 werd het de Balfour Webnet Darlington en sinds 2009 staat de voormalige Reynolds Arena bekend als de Northern Echo Darlington Arena. Ondertussen zit de club in de Conference met een stadion voor 25.000 man waar slechts tussen de 1000 en 2000 man komen.

De witte olifant bleef ondertussen veel geld kosten. In 2009 werd de club opnieuw in administration geplaatst en dat leverde Darlo tien minpunten op, waardoor ze de playoffs misliepen. Veel spelers werden verkocht en de lokale zakenman Raj Singh nam de club over. Hij besloot wat realistischer beleid te voeren, maar dat betekende wel degradatie. Daarna verloor ook hij het realisme en werd er geprobeerd om meteen terug te keren, door belangrijke spelers te houden. Dat mislukte en ondertussen begon het onderhouden van het stadion een godsvermogen te kosten. Eind december bleek het geld ineens op. Darlington verloor wekelijks zo’n 20000 pond en dat is veel te veel voor een club in de Conference. Weer in administration dus en weer tien minpunten. Degradatie komt heel dichtbij.

Singh kon het ook niet meer betalen. Hij besloot zich terug te trekken, maar wel op een nette manier. De leningen die hij in de club had zitten, hoefde hij niet terug. Op die manier hoopte hij dat iemand anders de club zou kunnen redden. Er zijn wel wat kandidaten geweest, maar die zijn zich allemaal kapot geschrokken van gigantische schuldenberg van de club. Er lijkt geen redden meer aan en het is maar de vraag of de club überhaupt de maand januari nog gaat overleven. Bijna alle trainers zijn ontslagen en iedere dag vertrekken er spelers. Slechts dankzij de bereidwilligheid van de manager en een aantal spelers, kon Darlington vorige week tegen Barrow spelen. Volgende week staat er een thuiswedstrijd tegen Fleetwood op het programma, maar die lijkt momenteel nog heel ver weg.

Het is voor iedereen duidelijk dat, mocht Darlington dit overleven, dat ze zo snel mogelijk het grote gedrocht moeten verlaten. Een club op dit niveau kan een stadion zoals dat in Darlington staat niet onderhouden. Een kleiner stadion is de oplossing. Er gaan al stemmen op om een nieuw stadionnetje te bouwen op de plek waar Feethams ooit stond. Daar zouden eigenlijk woningen komen, maar die markt ligt op z’n gat. Het zou toch geweldig zijn als de club weer zou kunnen terugkeren naar de heilige grond waar 150 jaar Darlingtons voetbal is gespeeld? De vraag is alleen of de club het overleeft. Er zijn al eerder clubs uit de Conference gegooid vanwege wanbeleid en voor Darlo is het de derde keer in negen jaar dat ze in administration zitten. Dit keer kan wel eens de fatale zijn.

Mocht de club op de fles gaan, dan verwacht ik wel dat er een phoenixclub wordt opgericht, zoals de fans van Chester, Halifax en Rushden & Diamonds ook hebben gedaan. Nu maar hopen dat ze niet voor het onoriginele AFC Darlington gaan kiezen. Die nieuwe phoenixclub kan dan klein beginnen op de resten van Feethams en hopelijk op termijn weer gaan uitgroeien tot de club die ze ooit waren. Het zou toch mooi zijn om weer een club uit Darlington daar te zien spelen. Zelf liep ik er, terwijl het al flink vervallen was, in 2005 rond. Echt een ideaal stadionnetje voor een club als Darlington. De foto’s van destijds, helaas is er nu niets meer van over, zijn hier te vinden. Enige positieve aan dit verhaal is dat Reynolds in 2005 is veroordeeld voor belastingontduiking en geen rooie cent meer over heeft.

11 Reacties op “The End of Darlo?

  1. Of een phoenixclub Darlington mag heten hangt van de naamrechten af. Newport County werd ook heropgericht als AFC net als Wimbledon en FC Halifax Town. Als er geen rechten meer op zitten, of er niet voor betaald hoeft te worden kan de naam gewoon weer Darlington FC worden. En volgens mij zijn die duels tegen Fleetwood en Hayes & Yeading volgende week pas, en niet dit weekend. Trouwens, om nog even het megalomane van dat stadion te schetsen, Darlington heeft nooit een hoger gemiddeld toeschouwersaantal per seizoen gehaald dan 10.234 en dat was in het seizoen 1948-49. Maar in die tijd hadden alle, met name kleinere clubs, veel hogere toeschouwersaantallen dan tegenwoordig.

  2. Zonde dat ‘Feethams’ gesloopt is, zou op dit moment weer een prima stadion voor Darlington zijn geweest. Meer dan Conference-waardig!

  3. Of een naam weer mag overgenomen worden hangt af van reglementen. In België bijvoorbeeld mag een naam pas 10 jaar na het verdwijnen van de club weer gebruikt worden. In Ierland is dat bv niet zo en kan je de naam meteen weer recycleren zolang je de rechten op de naam kan kopen (zie de doorstart van Derry City, die de rechten op de naam van de verdwenen club kregen en zo de nieuw opgestarte club de exact zelfde naam konden geven als de oude verdwenen club ; zie ook Cork waar het nieuwe bestuur 1 jaar na de vereffening de rechten op de naam Cork City FC kochten en de club zo weer haar originele naam teruggaven). Een doorstart kan dus wellicht perfect met de naam Darlington FC zolang de mensen die achter de club zitten ook de rechten op die naam in handen krijgen. Overigens, voor een phoenixclub, Darlington Phoenix FC zou toch wel wat hebben lijkt me🙂

    De ideale bestuursvorm voor een club… Moeilijk issue. Ik ben sceptisch tegenover fan-owned clubs en zou mezelf er eigenlijk gewoon een tegenstander van noemen. Ik zou mijn favoriete clubs niet graag fan-owned zien worden. Evenzeer echter, zou ik mijn club niet graag in de handen van 1 persoon (of groep rond die persoon) zien vallen die quasi alleenheerschappij over de club heeft, want eens de messias stopt met investeren stort de club in elkaar. De voorbeelden zijn talrijk, Gretna is bv een perfect voorbeeld: totaal afhankelijk van 1 persoon die ze in sneltempo naar de Schotse hoogste afdeling bracht, maar eens de geldkraan dichtgedraaid werd verdween de club weer even snel als ze gekomen was. Een bestuursgroep van diverse leden die onderling geen banden hebben, is misschien nog de beste optie, al kan het ook daar mislopen. Maar het lijkt me alleszins een betere oplossing dan een fan-owned verkiezingssysteem of een rijke investeerder die een alleenheerschappij over een club heeft. Een bestuursgroep van bij voorkeur mensen die onderling geen band hebben buiten de club om (om belangenvermenging te voorkomen) lijkt dan nog de minst ricisovolle optie.

    Ideaal, maar nu spreekt de communist in mezelve, zijn clubs gerund door de overheid en werkt men niet met sponsoring maar overheidsbudgetten (elke club evenveel) ; een systeem zoals in de vroegere USSR en Oostbloklanden waar de meeste clubs aan de staat verbonden waren op directe of indirecte wijze. Maar in de hedendaagse kapitalistische maatschappij is dat helaas geen optie ; dus dan is een bestuursgroep zonder belangenvermenging nog de meest betrouwbare bestuursvorm lijkt me.

    PS: Darlington zal vast niet de laatste club zijn waar de stekker wordt uitgetrokken nadat 1 persoon de absolute macht kreeg. Zulke verhalen lopen bijna altijd falikant af, tenzij de club tijdens die alleenheerschappij dermate groeide dat ze aantrekkelijk wordt voor andere investeerders, in dat geval kan iemand overnemen eens de investeerder zijn speeltje beu is en de geldkraan dichtdraait. Maar er zijn al zoveel clubs ten onder gegaan nadat alle macht in de handen van 1 persoon lag, dat het vermoedelijk de minst prefereerbare bestuursvorm is. Ik zou niet graag in de situatie van bv een Man City of Chelsea zitten ; succes en trofeeën winnen lijkt leuk, maar wat als die ene persoon die de boel financiëel draaiend houdt zich terugtrekt? Liever wat minder bekers maar wel een gerust gevoel dat de club binnen 10 jaar nog bestaat…

  4. Die eigenaar van Gretna heeft zichzelf ook nooit teruggetrokken. Maar omdat hij ziek werd, en in coma en dure behandelingen noodzakelijk waren, hebben zijn kinderen besloten om het geld aan zijn gezondheid te wijden en niet meer in Gretna te stoppen, waarna de club in elkaar stortte. Als hij dus nog geleefd zou hebben was Gretna misschien nog steeds zijn speeltje en hoog spelend in Schotland.

    • Hoewel dit klopt, is het wel een bewijs dat van 1 geldschieter afhankelijk zijn vaak fataal wordt voor een club. Of de geldschieter nu gewoon de geldkraan dichtdraait omdat ie zijn speeltje beu is, of gedwongen stopt met investeren wegens ziekte of dergelijke… uiteindelijk is het resultaat hetzelfde en stort de club in elkaar. Van 1 persoon afhangen op financiëel vlak is al voor heel wat clubs rampzalig gebleken en geen gezonde situatie. De club overleeft dan bij gratie van 1 persoon, wetende dat het over en uit is eens die geldkraan wordt dichtgedraaid. De enige manier om in die situatie het te redden is wanneer de club tijdens het alleenheerschap van die persoon dermate goed presteert dat ze ook interessant wordt voor andere investeerders, zodat er een kandidaat-overnemer klaarstaat eens de geldschieter niet langer wil/kan investeren. Maar voor kleinere clubs zoals bv Gretna (ik noem er nu deze als voorbeeld maar enkele minuten nadenken en je kan een lijstje van behoorlijk veel clubs noemen die wegzakten of verdwenen omdat ze van 1 man afhankelijk waren financiëel) is dat doorgaans geen optie. Je hebt dan even een korte periode van succes, maar daar ben je niet veel mee wanneer een paar jaar later de geldschieter niet meer wil/kan investeren en je club bankroet gaat.

      Los van overheids-eigendom (wat ik de geprefereerde vorm vind maar helaas weinig voorkomt) is een groep bestuurders de beste oplossing: valt er eentje weg, dan zijn er nog steeds andere personen om de club van de nodige fondsen te voorzien. Andere bestuursvormen zijn doorgaans erg instabiel, met een financiële injectie van 1 enkele persoon als slechtst mogelijke vorm.

  5. Darlo is niet meer. Helaas.

    • Jammer. Zoals allicht vele Belgen en Nederlanders was CeeFax (de BBC Teletekst) 1 van de eerste kennismakingen met het Britse voetbal, in het pre-internet tijdperk. Je zag enkel scores en namen, geen beelden. De naam Darlington viel me meteen op, het klonk ergens wel schattig en zelfs wat idyllisch. Ik herinner me nog dat ik als joch van 11 jaar die naam opvallend vond op Ceefax. En nu is diezelfde club weg. De tijd tikt verdorie snel.

      Hopelijk komt er een doorstart. Liefst met een origineler naam als AFC. Iets als Darlington Phoenix zou geweldig klinken. En in een stadion dat beter bij de club past dan het ding dat toch nooit gevuld raakt (bij een doorstart is de nieuwe club een legaal nieuwe entiteit dus geen enkele verplichting om in het stadion van de vorige club te gaan spelen)

      • Ze zijn op het allerlaatste moment nog gered. Weliswaar voor drie weken, maar wie weet wat er in de tussentijd nog gaat gebeuren.

  6. Pingback: Lazy saturdays Doordebenen

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s