Paul Vaessen

Op de kop af tien jaar geleden stierf Paul Vaessen op 39-jarige leeftijd. Paul wie, zullen er nu veel denken en dat is niet zo vreemd. Paul Vaessen was dertig jaar geleden een supertalent van Arsenal. Hij maakte een legendarische goal tegen Juventus en zorgde zo voor de eerste thuisnederlaag ooit van “De Oude Dame” tegen een Britse ploeg. Vaessen was toen 18 en leek de nieuwe held te worden. Drie jaar later was zijn carrière over en na een leven vol problemen stierf hij 21 jaar na die goal tegen Juve in een smerige flat in Bristol. Vaessen had een overdosis genomen en die was hem fataal geworden. Niemand wist meer dat het om de ex-voetballer Vaessen ging en er stond slechts een klein berichtje in de krant dat er een dode drugsverslaafde was gevonden. Dat is letterlijk eindigen in de goot. Omdat dat nu tien jaar geleden is, is het tijd om eens terug te kijken op zijn leven.

Vaessen kwam op 16 oktober 1961 ter wereld in Gillingham, maar het was echt een Londenaar. Zowel vader en moeder Vaessen kwam uit Bermondsey, de arme Millwall-wijk in Londen. Pa Leon Vaessen had zelfs nog een aantal jaar voor Millwall gespeeld, maar was in de zomer van 1961 getransfereerd naar Gillingham. Na twee jaartjes bij The Gills, sloot hij via Dover en Crawley Town zijn carrière af. De familie Vaessen ging weer terug naar Bermondsey, waar Paul opgroeide. Nu is dat een erg foute wijk, maar dat was het destijds ook. Tussen de grijze, betonnen kolossen was weinig te doen. De jeugd van Vaessen bestond dan ook uit fikkie steken, dingen jatten en voetballen. Dat laatste bleek hij erg goed te kunnen. Stukken beter dan zijn pa en op z’n zestiende stond Arsenal aan de deur. Paul hoefde niet lang na te denken en tekende gretig dat contract.

In de jeugd viel Paul meteen erg op. Hij was fysiek sterk en scoorde ontzettend makkelijk. Zo makkelijk zelfs dat op z’n zestiende debuteerde voor The Gunners. Meteen werd hij voor de leeuwen gegooid en werd in de spits gezet tegen Lokomotive Leipzig in de UEFA Cup. Vaessen, sterk en opgegroeid in een harde buurt, liet zich niet uit het veld slaan of intimideren en stond z’n mannetje. Op het moment dat hij zeventien werd, tekende Paul Vaessen dan ook meteen een profcontract. Bij Arsenal wreven ze zich in de handen, want met deze spits konden ze nog jaren vooruit. Toch werd hij rustig gebracht en in het seizoen 1979/1980 kwam hij tot dertien duels en vijf goals. Best knap voor een speler van achttien. Het was achteraf gezien het beste jaar van Vaessen en vooral door die ene pot tegen Juventus, zal hij voor altijd herinnerd worden.

Het was april 1980, halve finale van de Europa Cup II. Arsenal had Juventus geloot en de eerste pot, op Highbury, was in 1-1 geëindigd. Juve had nog nooit van een Britse club verloren in eigen huis en dat leek ook nu niet te gebeuren. 1980 was ook nog de tijd dat Italianen geweldig konden verdedigen. Na 75 minuten stond het nog 0-0 en manager Terry Neill besloot om Paul Vaessen in te brengen als breekijzer. Dat leek weinig zin te hebben, want de verdedigers van Juve verdedigden als scheermessen. Er leek zelfs geen muis doorheen te kunnen glippen. Met nog twee minuten speeltijd, besloot Graham Rix aan een dribbel te beginnen. Hij kwam tot de achterlijn en trok de bal voor. Vaessen worstelde zich los van drie aan hem hangende Italianen en knalde met zijn hoofd tegen de bal. Zoff was kansloos: 0-1. Dat bleef het ook en Vaessen was de nieuwe held.

Harde, kopsterke spitsen met een lijf van staalkabels, daar hielden de Engelsen toen wel van. Voor Vaessen leek er een gouden toekomst te zijn, maar het jaar erop, hij was nog altijd geen twintig, werd hij in de derby tegen Tottenham van het veld geschopt. Twee jaar lang kwakkelde hij. Soms leek het weer beter te gaan, maar dan moest hij weer onder het mes. Hij kwam in die twee seizoenen tot 26 wedstrijden en vier goals. Het jaar erop, 1982/1983, speelde hij zelfs geen enkele wedstrijd. Vaessen was pas 21 jaar, maar werd afgekeurd. Zijn wereld stortte in elkaar. Vaessen werd postbode en later bouwvakker. De jongen van die legendarische goal tegen Juventus was niet meer en Vaessen kon het niet verwerken. Zijn vrouw verliet hem en nam hun kind mee.

Vaessen ging terug naar Bermondsey, om met zijn oude maten om te gaan. Dat waren zogenaamde ‘slechte vrienden’. Ze leerden Vaessen hoe je het beste heroïne kon innemen en hij raakte snel verslaafd. Zo nu en dan werkte hij nog een dagje op de bouw, maar meestal was hij bezig met winkeldiefstal of berovingen om zijn verslaving te betalen. Hij raakte zijn huis kwijt en trok in bij zijn ouders. Daar was hij zelden. Meestal zwierf Vaessen over straat of lag ergens in een park. Vaessen ging zelf ook dealen en in 1990 ging dat fout. De deal mislukte en Vaessen werd zes keer met een mes gestoken. Meer dood dan levend kwam hij op de operatietafel terecht en tweemaal werd er gedacht dat hij definitief de geest had gegeven, maar op wonderbaarlijke wijze overleefde Vaessen de messteken.

Na deze aanval ging het beter met Vaessen. Hij ging naar een afkickkliniek, kwam een leuke vrouw tegen en ging met haar in het doodsaaie Farnborough wonen. Weg van zijn vrienden en de verleidingen in Londen. Hij kon aan de slag als schilder en het leven leek hem weer toe te lachen. Hij wilde weer gaan studeren om sportfysiotherapeut te worden. Ondertussen kregen hij en zijn nieuwe vrouw een kind. Helaas kreeg hij weer last van zijn knie, die kapot was getrapt tijdens zijn voetbalcarrière. Vaessen raakte zijn baan kwijt en begon weer met drugs om die pijn kwijt te raken. Met zijn relatie ging het ook steeds slechter en als Vaessen teveel had gebruikt, gebruikte hij geweld tegen zijn nieuwe vrouw en de kinderen. Die konden het niet meer aan en zijn relatie liep op de klippen. Vaessen was weer terug bij af.

Hij besloot om naar Bristol te gaan, waar zijn broer ook woonde, om daar alles achter zich te laten. Maar de drugs bleven hem achtervolgen. Vaessen werd keer op keer opgepakt vanwege diefstal en in 1998 vond de politie hem in het toilet van de ASDA, waar hij tegen zichzelf zat te praten. Het drugsgebruik werd erger en erger en op 8 augustus 2001 werd hij dood in de badkamer van zijn broer gevonden. Zijn dood leverde een klein berichtje op in de “Bristol Observer”, maar niemand had een idee dat dit de ex-voetballer Paul Vaessen was. Anderhalf jaar na zijn dood, in het seizoen 2002/2003, speelde Arsenal tegen Juventus en in het programmaboekje werd er melding gemaakt van de legendarische goal van Paul Vaessen, waarbij werd aangetekend dat het onbekend was wat Vaessen vandaag de dag deed.

5 Reacties op “Paul Vaessen

  1. Doodzonde hoe het met die kerel is afgelopen. Wat is dat toch moet die voetballers die Paul heten in Engeland? Paul Gascoigne, Paul Merson en deze Paul Vaessen… Je zou bijna zeggen dat het geen toeval kan zijn.

  2. Heeft Vaessen Nederlandse of Belgische roots? De naam klinkt allesbehalve Engels. Toen ik de titel van het artikel zag dacht ik dat het om een Belg of Nederlander ging die bij Arsenal belandde en in de vergeethoek belandde na een enkel gloriemoment. (was het maar waar, want met hangende pootjes terug huiswaarts bij een amateurclub uitbollen is nog altijd geen drama vergeleken met wat echt van de man is geworden…) Ik snap niet en wil ook niet echt snappen wat mensen in drugs zien, het is en blijft een heel kunstmatig goed gevoel om na de roes nog dieper in de put te zitten dan voorheen. Al zoveel talentvolle artiesten, sportlui, … die ten onder gegaan zijn aan drugs… (en ja, alcohol is ook een drug)

  3. Scenario zou zo door Irvine Welsh geschreven kunnen zijn.

  4. Droevig verhaal, maar is geen alleenstaand geval denk ik. Het is ook een goed verhaal voor een film.

  5. Ik ben zeer benieuwd naar meer achtergrond over de afkomst. Mijn opa heette Paul Vaessen. De vader van de Paul Leon Vaessen uit dit artikel heet Leon Henry Vaessen. Mijn vader Hendrik N.G. Vaessen

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s