Walking in an Amber & Chocolate Wonderland

Afgelopen weekend werd Sutton United kampioen van de Isthmian Premier League. Een goede prestatie van de Londenaren, want volgend jaar mogen ze het gaan proberen in de Conference South. Een niveau waar ze zeker thuishoren qua historie en achterban. De club speelde niet voor niets zes seizoenen in de Conference. Het is ook een club die werkelijk bij iedere Engelse voetbalkenner bekend is. Dit door die ene wedstrijd op 7 januari 1989. Daardoor worden ze iedere jaar weer eens genoemd als de derde ronde van de FA Cup weer gespeeld wordt.

De term is gevallen: de derde ronde van de FA Cup. Daar waar clubs uit de Premier League de strijd gaan aanbinden met allerlei kleine clubjes waar de buitenlandse sterren nog nooit van hebben gehoord. Mario Balotelli en Nani zien aanmodderen in Rotherham, Wrexham of Hartlepool, mooier kan eigenlijk niet. Zelf zag ik ook mijn mooiste wedstrijd ooit in de derde ronde van de FA Cup. Luton Town speelde tegen Liverpool, dat net de Champions League had gewonnen. Bij de rust stond het echter 3-1 voor Luton en Liverpool moest echt geniaal spelen om nog te winnen. Uiteindelijk werd het 3-5 en had ik echt 90 minuten lang staan genieten. De magie van de derde ronde.

In de derde ronde vinden vaak stunts plaats. Het mooiste is natuurlijk wanneer een er ploeg uit de Premier League het lastig heeft tegen eentje uit de non-league. Manchester United overkomt dat vaak de laatste jaren. In 2005 hadden ze nog een replay nodig tegen Exeter City en een jaar later overkwam ze hetzelfde tegen Burton Albion. Ook dit jaar ging het weer moeizaam tegen Conference-club Crawley Town. Toch is het sinds de oprichting van de PL in 1992 nog nooit gebeurd dat een club uit die competitie verloor van eentje uit de non-league. Daardoor is Sutton United nog altijd de laatste non-league is die een tegenstander uit de hoogste voetbalklasse heeft uitgeschakeld. In 1987 ging Coventry City namelijk voor de bijl.

Momenteel is Coventry City niet meer dan opvulling in de Championship, maar iedereen van mijn leeftijd (rond de 30, au) kan zich nog goed herinneren dat Coventry een vaste waarde was op het hoogste niveau. Sterker nog, toen de club in 2001 degradeerde, hadden ze maar liefst 34 jaar achter elkaar op het hoogste niveau geacteerd. Ze waren na Arsenal, Everton en Liverpool de club die het langste meubilair was. Daarnaast had Coventry in 1989 net het hoogtepunt uit de clubgeschiedenis achter de rug. In 1987 was namelijk voor het eerst de FA Cup gewonnen. De Spurs werden met 3-2 verslagen, wat meteen de eerste nederlaag van Tottenham was in acht finales. Daarnaast zou zou Coventry in 1989 gewoon als zevende eindigen in de competitie en de halve finale van de League Cup halen. Coventry was op dat moment gewoon een goede ploeg en het team dat tegen Sutton United aantrad had nog acht spelers op het veld staan die ook in de finale tegen de Spurs op het veld hadden gestaan.

Het spreekt voor zich dat Coventry dus vet favoriet was. Sutton United was alleen bekend door haar gekke clubkleuren: geel en bruin. Zelf noemen ze het “Amber & Chocolate”, maar zelfs dat kan niet verbloemen dat Sutton United meer weg heeft van een carnavalsvereniging dan van een voetbalclub. Ze werden niet echt serieus genomen, maar toch waren de fans op Gander Green Lane een jaar eerder al bijna getuige geweest van een stunt. Middlesbrough, dat later dat jaar zou promoveren naar het hoogste niveau, werd in Sutton op 1-1 gehouden. Het was de stunt van die derde ronde, want de rest van de amateurs vloog er direct uit in die derde ronde. Een nipte 1-0 overwinning in Middlesbrough betekende pas het einde van de amateurs.

Sowieso deed Sutton United het goed, want zowel in de eerste als de tweede ronde hadden The U’s al clubs uit de Football League uitgeschakeld. In de eerste ronde werd Aldershot op Gander Green Lane met 3-0 opzij gezet. In de ronde erop was de stunt nog groter, want in en tegen Peterborough werd het 1-3. Het gekke was dat ze in de Conference zelf helemaal geen topclub waren. In 1988 waren ze achtste geworden en het jaar erop werden ze zelfs maar twaalfde. Helemaal geen topclub dus op dat niveau, maar de excentrieke, pijprokende manager Barrie Williams slaagde er iedere keer weer in om zijn team op scherp te zetten in de FA Cup. Daarin stegen ze continue boven zichzelf uit.

IJskoud was het die dag. Tel daarbij op dat er een snijdende wind over Engeland waaide en je hebt de ingrediënten voor een onaangenaam dagje op Gander Green Lane. De fans van Sutton lieten zich daardoor niet afschrikken, want voor het eerst sinds 1970 kwam er een club uit de First Division op bezoek. Destijds was het Leeds United dat naar Sutton kwam in de vierde ronde van de FA Cup. Leeds United, getraind door Don Revie en op dat moment landskampioen, won makkelijk met 0-6. Maar liefst 14.000 mensen waren er in het stadionnetje gepropt. Zoveel kwamen er niet af op de wedstrijd tegen Coventry (dat op dat moment vijfde stond in de First Division), maar nog was het erg vol. Er hing vooraf al een sensatie in de ijskoude lucht, en dat wilde veel mensen met eigen ogen zien.

Helaas droeg Coventry deze dag niet zijn bruine uitshirts, want dan was het helemaal een genot voor het oog geweest. Nu was het alleen Sutton United dat in zijn geelbruine shirts diverse modenichten tot wanhoop dreef. Zo lelijk als de shirts waren, zo goed waren ze aan het spelen. De eerste helft ging gelijk op en het was opvallend genoeg Coventry doelman Steve Ogrizovic die het vaakst in actie moest komen. Vlak voor de rust moest ook Ogrizovic zich gewonnen geven, toen Sutton via een corner op 1-0 kwam via een kopbal van aanvoerder Tony Rains. Gander Green Lane explodeerde en het feest hield aan tot het rustsignaal. Sutton United 1 Coventry City 0. In andere stadions waar deze stand werd omgeroepen in de rust konden ze het bijna niet geloven. Sutton United was 45 minuten verwijderd van een sensatie.

In de kleedkamer van Coventry stormde het in de rust en het had effect, want Sutton werd meteen vastgenageld op de eigen helft. Keeper Trevor Roffey kreeg het erg druk en in de 52e minuut moest hij zich gewonnen geven. Coventry was via David Phillips weer op gelijke hoogte gekomen en de verwachting was dat ze het nu makkelijk zouden afmaken. Groot was dan ook de verrassing toen Sutton in de 59e minuut weer op 2-1 kwam. Ditmaal was het Matthew Hanlon die een mislukte corner alsnog promoveerde tot een doelpunt. Hanlon kon een paar minuten later zelfs de 3-1 maken, maar schoot de bal net over. Daarna was het Coventry dat weer bij zijn positieven kwam en de druk flink opvoerde om de gelijkmaker te scoren.

Kans op kans volgde voor Coventry. Vedette Cyrille Regis dacht Coventry een kwartiertje voor tijd weer op gelijke hoogte te brengen, maar Roffey redde uitstekend. Keith Houchen, de man van het beslissende doelpunt op Wembley anderhalf jaar eerder, schoot de bal op de lat, waarna Steve Sedgley de bal nog op de paal en lat schoot. Het leek wel of het niet zo mocht zijn voor Coventry, die ondertussen alle ballen in het strafschopgebied van Sutton gingen pompen. Het leek effect te hebben, toen Brian Kilcine de bal perfect op zijn hoofd kreeg. Een verdediger van Sutton stond net op de goede plek op de doellijn en werkte de bal net over de lat. Dit was de laatste kans voor Coventry en Sutton United was door en had een team uit de hoogste divisie verslaan. Logisch dat er een pitch invasion volgde.

Later die avond was de overwinning van Sutton United een item in het journaal en de spelers kwamen in de week na de wedstrijd niet aan werken toe, want continue waren er aanvragen voor interviews. Degene die het vaakst in de media kwam was echter geen speler, maar manager Barrie Williams. Williams hield van die aandacht en met zijn gepeperde uitspraken en zijn opvallende gedrag (hij rookte de hele tijd pijp in de dug-out) groeide hij voor een tijdje uit tot een publiek figuur en cultheld. Dat werd minder nadat Sutton United in de ronde na de stunt mocht afreizen naar Carrow Road om het op te nemen tegen Norwich City. De amateurs werden met 8-0 afgedroogd en het sprookje was weer over.

In de jaren erop zat er geen stunt meer in voor Sutton United, maar nog altijd wordt de club genoemd als er weer een confrontatie tussen een Premier Leagueclub en een non-leagueclub op het programma staat. Een herhaling meemaken van een “Sutton United v Coventry City” blijft namelijk een nachtmerrie voor iedere Premier Leagueclub als ze moeten uitkomen tegen een amateurclub. Misschien dat Sutton United volgend jaar weer eens kans stunten. Ze zijn een club die het momentum heeft en als ze volgend jaar lekker van start gaan, zit er misschien wel ergens een verrassing in. Goed, een PL-club uitschakelen gaat niet lukken, maar een club uit League Two zal niet graag naar Gander Green Lane afreizen. Zelf zal ik dan zeker naar Londen gaan om te gaan gloryhunten. Het is een club die hoog op mijn to-do lijstje staat.

2 Reacties op “Walking in an Amber & Chocolate Wonderland

  1. Hoe vind je in godsnaam beelden van een wedstrijd die 22 jaar geleden gespeeld is online ?!

    That said, ik had epischer shirts verwacht. Dit is gewoon geel met hooguit een vlekje bruin. Geel-bruine hoops of een River Plate-achtige diagonale bruine streep, dat had epic geweest. Dit is gewoon een gele uitrusting wat mij betreft. Wel geweldig dat zo een wedstrijd in een stadionnetje gespeeld werd waar men nog langs de lijn staat vlak naast het veld ; tegenwoordig zou men dit in veel landen gewoon omwisselen en het thuisvoordeel proberen verkopen. De Coventry goalie ziet er verdacht slecht uit bij beide tegengoals, een hoge bal hoor je enkel naartoe te gaan als je hem ook zeker hebt, anders blijf je beter op je lijn staan.

  2. Pingback: The FA Cup Quest | Doing the 116 Blog

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s