The Bishops are back in Town

 

De FA Cup is een schitterend toernooi. Ik baal dan ook als een stekker dat ITV de rechten heeft, want vooral wedstrijden uit die eerste rondes zijn gewoon puur genot om op tv te zien. Het is ook dankzij die wedstrijden dat ik nog altijd een soft spot heb voor clubs als Woking en Bishop Auckland. Met die laatste club is het, sinds ik ze zag tegen Bury, alleen maar achteruit gegaan. De prachtige shirts zijn er nog, maar de club is ver weggezakt in de Engelse voetbalpiramide en sinds 2001 hebben ze ook geen eigen stadion meer. Het legendarische Kingsway werd toen verkocht, zonder dat ze een vervangend stadion hadden. Maar aan de zwerftocht komt een eind. Vanavond speelt Bishop Auckland tegen Middlesbrough de openingswedstrijd in haar hagelnieuwe Heritage Stadium. Eindelijk is de club weer thuis in de eigen stad na acht jaar, zes maanden en twaalf dagen.

Bishop Auckland is tegenwoordig een kleine, onopvallende club, maar ooit was dat anders. Het is meest succesvolle amateurclub uit Engeland, een club die een aantal keer voor 100.000 mensen heeft gespeeld en de club die Manchester United meteen de helpende hand bood na de vliegtuigramp in München. Dat is die club nooit vergeten en al twee keer heeft Man United The Bishops een helpende hand toegestoken. Noem de naam Bishop Auckland tegen een voetballiefhebber van middelbare leeftijd en je bent de een paar uur kwijt met het luisteren naar verhalen uit de oude doos. The Two Blues worden door veel oudere voetbalfans nog gezien als een relikwie uit de tijd dat het Engelse voetbal nog puur was en niet een grote speeltuin voor miljonairs.

De oorsprong van de club ligt bij een stel theologiestudenten van de vermaarde universiteiten van Oxford en Cambridge. Zij waren aan het studeren aan het Auckland Castle – waar de bisschop van Durham zijn residentie had – en vonden het wel leuk om een potje te voetballen in hun vrije uurtjes. In 1882 zag de voetbalclub Bishop Auckland Church Institute daarom het levenslicht. Onderling gekrakeel zorgde uiteindelijk voor de afsplitsing van een groepje in 1886. Die mannetjes noemden de nieuwe club Auckland Town, maar dat veranderde rap in Bishop Auckland FC. Gekozen werd om in een shirt met Feyenoord-motief te spelen in de kleuren van Oxbridge te spelen. Dus aan de ene kant het donkerblauwe van Oxford en aan de andere kant het lichtblauwe van Cambridge. De bijnaam The Two Blues was geboren.

Een stadion had de club ook al snel gevonden, want er was nog een leuke cricketground in Bishop Auckland waar ze terecht konden: Kingsway. Dat stadion zou het thuishonk van The Bishops worden van 1886 tot en met 2001 en kreeg een legendarische status in Engeland. Bishop Auckland was een van de oprichters van de Northern League, de één na oudste voetbalcompetitie ter wereld (van het bouwjaar 1889) en alleen toegankelijk voor zuivere amateurs. Clubs die zich daar niet in konden vinden, stapten dan ook vaak over naar de Football League. Bekende voorbeelden daarvan zijn Middlesbrough en Darlington. Bishop Auckland had dat ook kunnen doen, want de club had een goede reputatie en geweldige spelers. Ze besloten echter amateurs te blijven, maar ook als amateurclub legden ze veel profclubs het vuur aan de schenen.

De lijst van profclubs die slachtoffer werden van Bishop Auckland is vrij indrukwekkend. Onder andere Crystal Palace, Halifax Town, Tranmere Rovers en Ipswich Town verloren in de FA Cup van Bishop Auckland. Het mooiste vonden ze het bij The Two Blues als andere profclubs uit de buurt werden verslagen en die lijst is helemaal indrukwekkend. Carlisle United, Darlington (maar liefst driemaal!), Gateshead (ook drie keer) en Hartlepool United gingen allemaal de bietenbrug op tegen de amateurs. De beste prestatie in de FA Cup was het bereiken van de vierde ronde in 1955, een geweldige prestatie voor een amateurclub. De laatste keer dat Bishop Auckland van zich liet spreken in de FA Cup was in 1990. Het lukte Crewe Alexandra pas na de replay zich van Bishop Auckland te ontdoen in de tweede ronde van de FA Cup.

Het is echter niet alleen de FA Cup waardoor Bishop Auckland zo’n mythische klank heeft in Engeland. In Engeland was er namelijk een amateurvariant van de FA Cup met de originele naam FA Amateur Cup. Dat was geen lullig bekertje, maar echt een van de hoogtepunten in het Engelse voetbalseizoen. Vooral in de hoogtijdagen van die beker zat Wembley helemaal vol met 100.000 man om naar deze finale te kijken. Bishop Auckland bereikte in deze beker maar liefst 18 maal de finale en won de FA Amateur Cup tien keer, een absoluut record. Ze zijn ook de enige club die de Cup driemaal op rij won (1955, 1956, 1957), niet toevallig in de voor het amateurvoetbal gouden jaren vijftig. En die prestaties zijn precies de reden waarom iedere oudere voetballiefhebber in Engeland de club nog kent.

Niet alleen werd de FA Amateur Cup tien keer gewonnen, ook werden The Two Blues 19 keer kampioen van de Northern League. Overbodig om te zeggen dat ook dit een record is. De ondergang van de club werd eigenlijk ingezet met het verdwijnen van het pure amateurvoetbal. Steeds meer non-league clubs begonnen ook te betalen, maar Bishop Auckland wilde daarin niet meegaan. De FA vond door doe betalingen de naam “Amateur Cup” niet meer passen. Sowieso waren de gouden jaren vijftig voorbij, waardoor Wembley niet meer volliep voor deze finale. Het non-league voetbal was in een neerwaartse spiraal beland en in 1974 werd de FA Amateur Cup opgeheven. Er werd besloten om voor de semi-profs de FA Trophy (tegenwoordig voor de 5de t/m 8ste divisie) op te richten en voor de echte kleine clubs de FA Vase (9de divisie en lager, dus echt pauper).

Niet alleen de glorietijden van het zuivere amateurvoetbal waren voorbij, ook met Bishop Auckland ging het steeds minder. Een laatste opflakkering was er in de jaren 90 toen ze nog wat stuntjes uithaalden in de FA Cup. Daarna ging het snel minder. Vooral na het verlaten van Kingsway in 2001 was het niet veel meer. In 2002 degradeerde de club voor het eerst in haar geschiedenis. Niet omdat ze onderaan waren geëindigd, maar doordat de club geen stadion had dat voldeed aan de eisen van de Northern Premier League. Daarna werd het niet beter. De club speelt tegenwoordig in de Northern League One, omgerekend de 9de divisie van Engeland. De club staat daarin 18de van de 22 teams achter clubs als Norton & Stockton Ancients en Jarrow Roofing. Dan weet je pas dat je ver bent gevallen.

De doodsteek is eigenlijk het verlaten van Kingsway geweest. Na het verkopen van dat stadion was het lang wachten op een nieuw thuis. Een opvallende donatie voor dat nieuwe stadion werd gedaan door Manchester United. Die club schonk The Bishops een paar nieuwe floodlights voor het nieuw te bouwen stadion. Dat deed United niet voor niets, maar door een daad van onbaatzuchtigheid die Bishop Auckland in 1958 verrichtte. Nadat acht spelers van Manchester United stierven in München, waren het The Bishops die drie spelers af stonden aan de club zodat ze het seizoen konden uitspelen. Die drie (Bob Hardisty, Derek Lewin en Warren Bradley) waren amateurinternationals en erg goede spelers. Ze kwamen niet alleen het team versterken, maar ook coachen. Vooral Hardisty was daarin erg belangrijk. Die was al 37 en wordt over het algemeen beschouwd als de beste amateurspeler die Engeland ooit heeft gehad.

De drie speelden allemaal in de eerste wedstrijd na het ongeluk. Het was een pot van de reserves en trok maar liefst 27.000 man naar Old Trafford. Met name Warren Bradley bleek de stap van de amateurs naar de topdivisie makkelijk te verteren. Hij was een belangrijke speler de rest van het seizoen. Manchester United zou als tweede eindigen en Bradley werd driemaal opgeroepen voor het Engelse elftal en is daarmee de enige speler ooit die in één seizoen zowel voor het Engelse amateurelftal speelde als voor het “echte” Engeland. Bij Manchester United zijn ze de geste van Bishop Auckland nooit vergeten. In 1996 stuurde Alex Ferguson een team naar Kingsway om ze financieel wat lucht te geven en later volgde de donatie van de lichtmasten. Hopelijk komt er binnenkort ook nog een team naar Bishop Auckland om nog een oefenpotje te spelen. Dat zou de club weer wat centen opleveren.

Over de lange struggle van Bishop Auckland vanaf het verlaten van Kingsway tot aan het nieuwe Heritage Stadium, spreek ik met David Maerman, fan van The Bishops.

Waarom verliet Bishop Auckland eigenlijk Kingsway? Het stadion was toch een begrip in Engeland en nadien is het alleen maar bergafwaarts gegaan met de club.

Het probleem was dat de hoofdtribune niet meer veilig was. Kingsway voldeed daarmee niet meer aan de  ‘Ground Grading’ regels van de FA. We dreigden ook verplicht te moeten degraderen als we daar bleven spelen. Vandaar dat de beslissing werd gemaakt om Kingsway te verlaten en een nieuw stadion te bouwen.

Dat nieuwe stadion is er nu pas na 9 jaar. Hoe komt het dat het zo lang heeft geduurd voordat jullie weer een eigen thuis hadden?

We verkochten Kingsway eigenlijk te snel. De club had al wel een stuk land op het oog in Tindale Crescent, maar lange tijd was onduidelijk van wie dat land nu eigenlijk was. De plannen waren groot in het begin. Het nieuwe stadion zou 10.000 plaatsen moeten hebben en ervoor zorgen dat we weer zouden meespelen in de top van het amateurvoetbal. Helaas gingen de onderhandelingen erg stroef en uiteindelijk is het plan afgeschoten. Gelukkig vonden uiteindelijk een nieuw stuk grond en daar staat nu ons nieuwe Heritage Stadium.

Opvallende naam trouwens:The Heritage Stadium. Hoe komt de club daarbij?

Er waren verschillende opties, waardoor de naam van het stadion verkopen aan een commerciële partij. Na overleg kwam uiteindelijk The Heritage Stadium eruit. Deze naam vindt haar oorsprong in de spoorlijn The Heritage Line, die langs ons huidige stadion loopt. Die spoorlijn was aangelegd om vanuit Durham kolen te vervoeren richting de kust en heeft voor rijkdom gezorgd in onze contreien. De plaats waar nu ons stadion staat, was ooit een kolenmijn. Met de naam willen we de link met het verleden levendig houden.

Is er eigenlijk nog iets over van Kingsway? Een plakkaat of iets dergelijk?

De tribunes zijn gesloopt, maar de social club en het veld zijn er nog steeds. De cricketclub speelt er immers nog altijd. Op de plek waar de tribunes stonden, staat nu een woningen voor ouderen. Ze hebben die net zo gebouwd als de vroegere tribunes. Met een beetje fantasie kun je nog een beetje voorstellen hoe het ooit is geweest.

Jullie hebben negen jaar zonder eigen stadion gezeten. Hoeveel effect heeft dat gehad op de toeschouwersaantallen van de club?

Het nomadische bestaan heeft de club niet in de koude kleren gezeten. De afgelopen jaren trokken we gemiddeld slechts 110 man. Gek genoeg hadden we afgelopen jaar weer een opleving en kwamen er zo’n 140 per wedstrijd. Het bestuur hoopt dat we dat aantal gaan verdubbelen nu we weer een eigen stadion in de stad hebben. Ik hoop er zelf ook op, maar veel van de jonge mensen in Bishop Auckland zijn vooral fan van Sunderland of Newcastle. Dan heb je nog een kleiner gedeelte dat Middlesbrough of Darlington volgt en natuurlijk de clichématige gloryhunters die voor de top vier uit de Premier League zijn.

Over Middlesbrough gesproken, verwacht je dat jullie wedstrijd tegen ze vanavond uitverkocht zal zijn?

Ik denk dat het heel vol zal zijn en zal er niet raar van opkijken als het uitverkocht zal zijn. Het nieuwe stadion is het gesprek van de dag in de stad en zelfs mensen die weinig met de club hebben, komen kijken. Hopelijk vinden ze het leuk en blijven ze hangen.

Is er, gezien de historische link, geen sprake van geweest dat Man United een team zou gaan sturen?

Bishop Auckland heeft het gevraagd, maar helaas konden ze dat niet regelen. Het is midden in het seizoen en veel clubs zijn bang dat er spelers geblesseerd raken. Met Middlesbrough hebben we nu toch ook een redelijk grote naam, vooral hier in de omgeving spreekt die club natuurlijk wel aan.

Tot slot een vraag over de toekomst van Bishop Auckland. Nu jullie een nieuw stadion hebben, zijn er ook op sportief gebied plannen om flink te groeien?

We spelen nu lager dan we ooit hebben gedaan en doordat we geen eigen stadion hadden, zijn we veel fans en sponsors kwijtgeraakt. Met het nieuwe stadion proberen we die terug te krijgen. Ons huidige bestuur is erg ambitieus en wil graag hogerop. Ze gaan dat echter met beleid doen en niet overhaast. Er zijn al genoeg voorbeelden van clubs waar dat verkeerd is gelopen. Investeringen komen er, maar met mate.

3 Reacties op “The Bishops are back in Town

  1. Als ik het goed begrijp is Bishop Auckland dus het IJsselmeervogels van Engeland? Ik ben fan!

  2. Pingback: Bedlington Terriers | Doing the 116 Blog

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s