The Death of The Admirals

Het was bijltjesdag vorig jaar voor de Engelse clubs. Chester City, Farsley Celtic en King’s Lynn verdwenen van de Engelse voetbalkaart. Daarnaast waren er ook nog verschillende kleine clubs die ophielden te bestaan. Voorlopig zullen er nog steeds clubs verdwijnen, bleek wel halverwege juli. De voormalige Leagueclub Nelson is er namelijk ook niet meer. Erg jammer, want deze club uit 1881 heeft toch haar rol gespeeld in de geschiedenis van het Engelse profvoetbal en dat soort historische clubs zie ik niet graag verdwijnen.

Laat ik meteen met de deur in huis vallen met wat nu die clame to fame is van Nelson. The Admirals (die hun bijnaam uiteraard danken aan hem) zijn namelijk de eerste Britse club geweest die Real Madrid versloeg. Dat gebeurde in 1923 op het moment dat Nelson een tour door Spanje maakte. Nelson was op dat moment al drie jaar Leagueclub en kon zich daardoor dat soort tripjes wel veroorloven. Lancashire was op dat moment de fabriek van het British Empire en ook kleinere clubs als Nelson (dat naast Burnley ligt) hadden genoeg geld te spenderen, doordat er altijd wel een of andere rijke fabrikant bereid was om geld in de club te stoppen.

Estadio Chamatin, het oude stadion van Real Madrid waar Nelson de thuisclub met 2-4 versloeg

Voor de wortels van Nelson moeten we terug naar 1881. Een aantal jongemannen uit Nelson was getuige van de derby tussen Blackburn Rovers en Burnley, destijds twee van de betere clubs in Engeland. Door die wedstrijd werden ze heel enthousiast en ze besloten dat ook Nelson een club moest hebben. Dat werd – heel origineel – Nelson FC. Gebrek aan creativiteit kun je die mannetjes niet ontzeggen, want dit was wel een heel verrassende naam. De club deed het redelijk goed in locale competities en oefenwedstrijden tegen buurman Burnley zorgden altijd voor een afgeladen stadion.

In het stadje Nelson was het heel onrustig in de eerste jaren van de 20ste eeuw. De verhoudingen tussen de arbeiders en de eigenaren van de textielfabrieken stonden op scherp en door de vele stakingen en grote communistische partij in Nelson werd het plaatsje Little Moscow genoemd in de landelijke pers. Daarnaast waren ze niet echt pro-monarchie en weigerde het bestuur van de stad mee te doen aan de festiviteiten voor het zilveren jubileum voor George V in 1935. Als reden gaf het stadsbestuur aan dat ze het geld liever uitgaven aan de arme bevolking van de stad. Nelson was een vuurrode stad waar voor WO I de communisten groot waren en nadien Labour de enige keuze was.

Dit soort posters sprak ze wel aan in Nelson

Met de club zelf ging het ondertussen vrij aardig en in 1921 werden ze uitgenodigd door de Football League om deel te nemen aan de Third Division North, een nieuwe divisie. Die uitnodiging namen ze in Nelson graag aan en de club werd officieel een lid van de League. De eerste wedstrijd in het eigen stadion Seedhill werd meteen bezocht door 9000 man en die zagen Nelson met 1-2 verliezen van Wigan Borough. Uiteindelijk werd de club zestiende en hoefde niet mee te doen aan de herverkiezing. Die “eer” was weggelegd alleen voor de nummers 19 en 20. Tevredenheid alom, want het is natuurlijk altijd afwachten hoe je het doet als nieuwe club.

Het jaar erop was Nelson meer dan een gewone meeloper. Veel meer. Het hele seizoen draaide de club mee in de bovenste regionen. Samen met Bradford Park Avenue, Walsall en Chesterfield werd er om de titel gestreden. Alleen de kampioen promoveerde naar de Second Division (huidige Championship), dus het was echt een kwestie van alles of niets. Mede dankzij een mooie eindsprint was het alles voor Nelson en twee wedstrijden voor het einde pakten The Admirals de titel door in eigen huis Wrexham met 2-0 te verslaan. Speciaal voor die wedstrijd – die op een doordeweekse dag viel – sloten de fabrieken eerder, zodat iedereen zich lekker kon klaarmaken voor die beslissende pot. Nelson, dat zowel qua stad (alleen Glossop is een kleinere stad die ooit Leaguevoetbal binnen de stadsgrenzen heeft gehad) als aanhang een kleintje was, mocht door die overwinning naar de Second Division.

De kampioenen uit 1923

In de zomer werd de promotie gevierd met een trip naar Spanje. Er stonden onder andere wedstrijden op het programma tegen Real Oviedo (2-1 winst) en Real Madrid (4-2 winst). Daarnaast werd er flink wat vitamine D getankt. Dat mocht ook wel, want Nelson is nu niet echt een stad met veel zonuren. In de competitie bleek dat de Second Division toch net iets te hoog gegrepen was, hoewel The Admirals uiteindelijk net één puntje te kort om erin te blijven. Daardoor moest niet Fulham, maar Nelson samen met Bristol City een divisie lager spelen. Toch waren er wel wat leuke resultaten, want Manchester United werd op Old Trafford met 0-1 verslagen. Ik denk dat weinig clubs zijn die zowel Real Madrid als Manchester United in één seizoen in uitwedstrijden hebben verslagen. Ten slotte was er nog een mooie 3-1 overwinning op Leeds United, dat in 1924 kampioen zou worden.

Het jaar erop leek Nelson weer snel terug te keren, maar de club werd tweede achter Darlington en dat betekende geen promotie. Toch werd er dat seizoen een nieuw record gevestigd, want maar liefst 13.500 mensen kwamen naar Seedhill om de topwedstrijd tussen Nelson en Darlington te zien. Dat betekende dat maar liefst 1/3 van de totale bevolking van Nelson naar het stadion was gekomen. Ook in 1926 (achtste) en 1927 (vijfde) deed Nelson nog goed mee in de derde divisie. Ook werd het toeschouwersrecord werd nog eens aangescherpt tot 14.143 in een pot tegen Bradford Park Avenue. Maar na die vijfde plek was het feest wel over. Nelson had iets te veel uitgegeven (waar kennen we dat toch van) en moest haar beste spelers laten gaan. Donkere wolken begonnen zich samen te pakken boven Seedhill.

Het oude Seedhill, helaas gesloopt in 1980

In 1928 werd Nelson meteen 22ste en laatste, maar doordat er geen promotie-degradatieregeling was leefde de club nog. Samen met Durham – dat 21ste was geworden – en non-leagueclubs Carlisle, York en Chester moesten de andere club kiezen wie ze het liefst in hun divisie zagen. Nelson had geluk, want ze werden herkozen. Waarschijnlijk omdat ze de jaren ervoor flink wat krediet hadden opgebouwd. Durham vloog er wel uit en met Carlisle kwam er een nieuw gezicht in de League. In 1929 en 1930 ging het iets beter met Nelson. Ze verbleven nog altijd in de onderste regionen, maar gelukkig hoefden ze niet opnieuw mee te doen aan de herverkiezingen.

In 1931 wilde het helemaal niet vlotten. Al met kerst stond Nelson onderaan en van die plek kwamen ze ook niet meer af. Net als drie jaar eerder werden The Admirals laatste. Dat betekende opnieuw herverkiezingen. Al snel was duidelijk dat Rochdale herkozen zou worden. Nelson en Chester eindigden precies gelijk met 27 stemmen. Beide clubs gingen door naar de tweede ronde. Die won Chester met 28 stemmen tegen 20. Voor Nelson betekende dit het einde van het avontuur in de Football League, want de club zou nooit meer terugkeren. In 1952 deed de club nog eenmaal mee aan de herverkiezingen, maar nu om gekozen te worden. Precies 0 stemmen kreeg de club en daarmee was de boodschap wel duidelijk.

Nelson zakte langzaam weg in de obscuriteit van de lokale competities en toen de club in 1971 Seedhill verliet om naar Victoria Park te verhuizen, was het duidelijk dat er nooit meer profvoetbal te zien zou zijn in Nelson. In 1980 werd Seedhill, waar nog altijd speedway werd verreden, gesloopt om plaats te maken voor de M65 en daarmee was de link met het oude profverleden van de voetbalclub helemaal verdwenen. Victoria Park stelt niet zoveel voor en kreeg van de fans de ironische bijnaam Little Wembley. Successen waren er evenmin en afgelopen seizoen speelde de club in de Vodkat Premier League. Omgereken de negende divisie. Zelfs daar had de club het moeilijk en trok gemiddeld nog maar 77 fans.

Geen fans en geen geld betekende het einde voor Nelson

Afgelopen maanden probeerde Alan Pickering – de eigenaar van Nelson – de club te verkopen. Zijn vader – een echte Nelson-legende die vijftig jaar aan de club verbonden was – overleed en dat was voor Pickering het sein om de club van de hand te doen met pijn in het hart. De club runnen kostte hem te veel tijd en geld. Er waren geen gegadigden en de Vodkat Premier League besloot daarom om de club niet toe te laten in de competitie. Daarmee kwam er ineens een einde aan de 129-jarige club. Of er een herstart komt is nog onduidelijk. Het is de zoveelste tegenslag voor het stadje Nelson, dat totaal verpauperd is en daardoor de goedkoopste woningen van de UK heeft. Niemand wil er wonen en met het verlies van de voetbalclub is de stad haar laatste trots kwijt. Het gaan zware tijden worden in Nelson. Of zoals een fan over de ondergang van de club zei: “‘It’s like the town, gone to the dogs”.

3 Reacties op “The Death of The Admirals

  1. Erg jammer dat dit soort historische clubs verdwijnen, maar dat hoort bij het moderne voetbal waarin alleen resultaten en geld tellen.

  2. Jammer inderdaad. Overigens zal een herstart er vermoed ik wel komen, dat gebeurt zowat altijd met verdwenen clubs. Tenslotte start je dan helemaal in de kelderverdieping vanaf 0 en heb je maar enkele enthousiastelingen en weinig geld nodig. King’s Lynn is ook herstart inmiddels als King’s Lynn Town FC (toevallig ook een pauperstadje, op Wikipedia beschrijft men King’s Lynn als een stad met lagere lonen, slechtere voorzieningen en lager geschoolde werkkrachten dan het regionale én nationale gemiddelde, slecht betaalde jobs en slecht onderhouden openbare voorzieningen … Juist in zulke stadjes zijn voetbalclubs broodnodig om de hangjongeren een alternatief en uitweg van het straatleven te bieden)

    Had Nelson FC nog iets met het linkse of communistische gedachtengoed of was er niet echt een link tussen de club en de lokale aanhang van de communistische partij?

  3. Nog even Nelson opgezocht op Wikipedia ook en het lijkt nog erger te zijn dan hierboven beschreven wat pauper betreft. “Severe deprivation”, “high unemployment”, … Op de foto’s ziet het er nochtans nog relatief OK uit. 30% van de bevolking is van Aziatische origine, 30% is Moslim. Vreemde statistiek want doorgaans gaan migranten net waar het werk te vinden is…

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s